Hidden Biodiversity: Exploring Neotropical Fungus Weevils With the Help of BHL

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Photo of a lush tropical rainforest.

A view of the Panamanian tropical rainforest in Colón Province. Photo by Samanta Orellana.

In the last decades of the 19th century, a monumental publication on the biodiversity of Mexico and Central America began publication—Biologia Centrali-Americana. Published in 215 parts from 1879 to 1915 by the editors Frederick DuCane Godman and Osbert Salvin, the work describes over 50,000 species and is illustrated with over 1,600 lithographic plates depicting over 18,000 species. Remarkable for its time, the title is still vitally important for the study of Neotropical biodiversity today, as it contained virtually all known information at the time about Mexican and Central American flora and fauna.

Biologia Centrali-Americana is a particularly important resource for entomologist Samanta Orellana, a PhD student in evolutionary biology at the Dr. Nico Franz Lab of Arizona State University (ASU) and a research assistant in the ASU Biocollections of the Biodiversity Knowledge Integration Center. Orellana began studying insects and working with entomological collections more than a decade ago, during her undergraduate studies in her home country of Guatemala.

“For many insect groups in Guatemala and the rest of Central America, Biologia Centrali-Americana still represents the only source of information available for the region,” states Orellana.

A person with dark hair in a red vest and gray shirt standing in front of collection specimen drawers.

Samanta Orellana in the Arizona State University Biocollections. Photo by Kevin Cortés.

Biologia Centrali-Americana is also meaningful to Orellana because it led her to the Biodiversity Heritage Library (BHL). In 2010, whilst identifying Guatemalan insects as part of her undergraduate studies, Orellana started using the “Electronic Biologia Centrali-Americana,” available from the Smithsonian Libraries and Archives, which directed her to BHL. She hasn’t stopped using BHL since.

“BHL is simply wonderful,” lauds Orellana. “I think it is an amazing tool for entomologists all around the world, especially for those of us who work or have worked in collections in developing countries, usually without access to specialized libraries or journals, but with a lot of material to identify.”

A variety of weevils illustrated on a page.

One of the plates of Central American anthribids, included in the chapter written by Karl Jordan in the Biologia Centrali-Americana (Insecta. Coleoptera. v.4, pt.6, 1895-1907). Contributed in BHL from Smithsonian Libraries and Archives.

Orellana specializes in the family Anthribidae (Coleoptera), commonly known as fungus weevils. Her research on these insects began during her studies at the Universidad de Panamá, where she completed an M.Sc. in entomology, and continues through her PhD work, with her dissertation focused on the family’s diversity and evolution. As part of this research, Orellana recently published a catalogue of the Anthribidae species from Panama.

BHL’s collections have been instrumental in enabling Orellana to pursue her work on the family.

“BHL was essential to complete my first published work on Anthribidae, a catalogue of the species from Panama,” shares Orellana. “This group of weevils has been poorly studied in the Neotropics, so identifying specimens is always challenging due to the lack of taxonomic keys. I had to rely mostly on original descriptions available through BHL to identify the specimens I examined, both in Panamanian and American collections. The catalogue ended up with 44 new records for the country, most of them identified thanks to the literature available in BHL.”

A weevil with orange body and black spots.

Eugonus robustus Jordan, 1904 (Coleoptera: Anthribidae), from Panama. Photo by Samanta Orellana.

BHL has now become a core part of Orellana’s research process. She uses the Library at least several times a week, reading content online or downloading material via BHL’s custom PDF generator to build her own local collection of Anthribidae literature. Her favorite feature is BHL’s full text search service, which allows her to easily find scientific names or specific localities within sources.

“I use BHL all the time,” affirms Orellana. “I continue using it for my PhD studies to identify collection specimens, as taxonomy is an important component of my research with this group of weevils. I also maintain a website in Spanish about insects of Guatemala and constantly consult BHL to obtain and share information about the diversity of this group in my country.”

When asked what improvements she would like to see in BHL, Orellana replies, “This is a difficult question, because I love BHL so much. There is nothing I can think of that I would change. I can always find what I am looking for with the features already included on the website.”

Orellana’s experience testifies to the importance of open access for scientific research, whether you are a researcher working with limited resources or even if you have the benefit of a large, institutional library. For researchers everywhere, BHL’s collections offer free, easy access to centuries of scientific literature and sources that may otherwise have been inaccessible.

“Even now that I am working at a larger collection, and I have access to specialized literature, there are older works that can only be obtained through BHL,” confirms Orellana.

We are proud to know that BHL is empowering biodiversity research globally. As we face unprecedented biodiversity declines—with more than a million species threatened with extinction—immediate, online access to essential literature is ever-more important, allowing scientists to conduct research more quickly and efficiently and improving our ability to respond to today’s biodiversity crisis. We look forward to continuing to work with our global community of partners to ensure that researchers like Samanta Orellana have the resources they need to study and conserve biodiversity, from the smallest weevil to the largest sequoia and everything in between.

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Biodiversidad Oculta: Explorando los Gorgojos Neotropicales con la ayuda de BHL

Foto de una exuberante selva tropical.

Una vista del bosque tropical de Panamá en la Provincia de Colón. Fotografía por Samanta Orellana.

En las últimas décadas del siglo XIX, una publicación monumental acerca de la biodiversidad de México y Centroamérica inició su difusión –la Biología Centrali-Americana. Publicada en 215 partes de 1879 a 1915, por los editores Frederick DuCane Godman y Osbert Salvin, el trabajo describe más de 50,000 especies y está ilustrada con más de 1,600 láminas litográficas que contienen más de 18,000 especies. Muy notoria en su tiempo, la obra aún es sumamente importante para el estudio de la biodiversidad neotropical en la actualidad, ya que contiene prácticamente toda la información conocida, hasta el momento, acerca de la flora y fauna de México y Centroamérica.

La Biologia Centrali-Americana es un recurso particularmente importante para la entomóloga Samanta Orellana, estudiante de Doctorado en Biología Evolutiva, en el laboratorio del Dr. Nico Franz, en Arizona State University (ASU) y asistente de investigación en las Colecciones Biológicas del Centro de Integración para el Conocimiento de la Biodiversidad en ASU. Orellana empezó a estudiar insectos y a trabajar en colecciones entomológicas hace más de una década, durante sus estudios de pregrado en su país natal, Guatemala.

“Para muchos grupos de insectos de Guatemala y el resto de Centroamérica, la Biología Centrali-Americana aún representa la única fuente de información disponible en la región”, asegura Orellana.

Una persona de cabello oscuro con un chaleco rojo y una camisa gris de pie frente a los cajones de muestras de la colección.

Samanta Orellana en las Colecciones Biológicas de Arizona State University. Fotografía por Kevin Cortés.

La Biologia Centrali-Americana también es importante para Orellana, ya que la llevó a descubrirBiodiversity Heritage Library (BHL), que en español podría denominarse como “Biblioteca del Patrimonio de Biodiversidad”. En 2010, mientras identificaba insectos de Guatemala, como parte de sus estudios de pregrado, Orellana empezó a utilizar la versión electrónica de la Biología Centrali-Americana,disponible en el sitio de las Bibliotecas y Archivos del Instituto Smithsonian, lo cual la dirigió hacia BHL, y no ha dejado de usarla desde entonces.

“BHL es simplemente maravillosa”, asegura Orellana. “Pienso que es una herramienta increíble para los entomólogos alrededor del mundo, especialmente para aquellos que trabajamos en colecciones de países en vías de desarrollo, usualmente sin acceso a bibliotecas o revistas especializadas, pero con mucho material por identificar”.

Una variedad de gorgojos ilustrados en una página.

Una de las láminas de antríbidos de Centroamérica, incluidas en el capítulo escrito por Karl Jordan en la Biología Centrali-Americana (Insecta. Coleoptera. v.4, pt.6, 1895-1907). Compartido en BHL por las Bibliotecas y Archivos del Instituto Smithsonian.

Orellana se especializa en la familia Anthribidae (Coleoptera), comúnmente conocidos como “gorgojos de los hongos”. Sus investigaciones con estos insectos iniciaron durante sus estudios en la Universidad de Panamá, donde completó su maestría en entomología, y continúan durante su doctorado, con su tesis enfocada en la diversidad y evolución de la familia. Como parte de su investigación, Orellana recientemente publicó un catálogo de las especies de Anthribidae de Panamá.

Las colecciones de literatura de BHL han sido indispensables para permitir que Orellana trabaje con esta familia.

“BHL fue esencial para completar mi primer trabajo publicado acerca de Anthribidae, un catálogo de especies de Panamá”, comparte Orellana. “Este grupo de gorgojos ha sido pobremente estudiado en la región Neotropical, por lo que identificar las especies siempre es un reto debido a la falta de claves taxonómicas. Yo tuve que basarme mayormente en descripciones originales, disponibles en BHL, para identificar las especies que estudié, tanto en colecciones panameñas como norteamericanas. El catálogo finalizó 44 nuevos registros para el país, muchos de los cuales fue posible identificar gracias a la literatura disponible en BHL.”

Gorgojo de cuerpo anaranjado y manchas negras.

Eugonus robustus Jordan, 1904 (Coleoptera: Anthribidae), de Panamá. Fotografía por Samanta Orellana.

BHL se ha vuelto una parte esencial en el proceso de investigación de Orellana, ya que utiliza este recurso al menos varias veces por semana, leyendo el contenido en línea o descargando material, por medio del generador de archivos PDF de BHL, para construir su propia colección de literatura de Anthribidae. Su característica favorita de BHL es el servicio de búsqueda de texto, que le permite encontrar nombres científicos y localidades de una manera fácil dentro de los archivos disponibles.

“Uso BHL todo el tiempo”, afirma Orellana. “Durante mis estudios de doctorado, uso BHL constantemente para identificar especímenes de colecciones, ya que la taxonomía es un componente importante de mi investigación con este grupo de gorgojos. Como una actividad adicional, administro un sitio web enfocado en insectos de Guatemala, y consulto BHL constantemente para obtener y compartir información acerca de la diversidad de este grupo en mi país.”

Al consultarle acerca de las mejoras que le gustaría ver en BHL, Orellana responde, “Esta es una pregunta difícil, porque BHL me gusta demasiado. No puedo pensar en nada que me gustaría cambiar. Siempre puedo encontrar lo que estoy buscando con las características ya incluidas en el sitio web”.

Las experiencias de Orellana son un testimonio de la importancia de libre acceso a las investigaciones científicas, así sea para científicos trabajando con recursos limitados, o para aquellos que cuentan con acceso a bibliotecas institucionales. Para investigadores de todas partes, la colección de BHL ofrece acceso gratuito y fácil, a siglos de literatura y recursos científicos que, de otra manera, serían inaccesibles.

“Aún ahora, que me encuentro trabajando en una colección grande y tengo acceso a literatura especializada, existen trabajos muy antiguos a los que puedo acceder únicamente a través de BHL,” confirma Orellana.

Estamos orgullosos de saber que BHL empodera la investigación de biodiversidad a nivel global. Mientras nos enfrentamos a la desaparición sin precedentes de la biodiversidad —con más de un millón de especies amenazadas con la extinción— el acceso inmediato a literatura en línea es más importante que nunca, permitiendo que los científicos conduzcan sus investigaciones de una manera más rápida y eficiente, mejorando la habilidad de responder a la crisis de biodiversidad actual. Esperamos continuar trabajando con nuestra comunidad de socios para asegurar que los investigadores como Samanta Orellana tengan a la mano los recursos que necesitan para estudiar y conservar la biodiversidad, desde el gorgojo más pequeño a la secoya más grande.

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Grace Costantino is the Outreach and Communication Manager for the Biodiversity Heritage Library. In this capacity, she developed and manages BHL's communication strategy, oversees social media initiatives, and engages with the public to excite audiences about the wealth of biodiversity heritage available in BHL.